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Qui étaient les Vikings ?

Les Scandinaves de l’époque des Vikings étaient bien plus que de simples guerriers sanguinaires.

Les Vikings comptent parmi les principales icônes culturelles de la Norvège, et les musées et les expositions sur les Vikings sont des attractions appréciées à Oslo. Mais qui étaient réellement les Vikings ? Voici quelques traits caractéristiques de ces marins fascinants et de leur époque. 

Des marins conquérants

L’époque des Vikings en Scandinavie a duré d’environ 800 à 1050 ap. J.C. Cette période a pris le nom d’un groupe de la population, les Vikings, qui ont navigué à travers une grande partie de l’Europe pour faire la guerre, explorer et faire du commerce. Le comportement des Vikings à l’étranger étant souvent plutôt brutal et les attaques des Vikings sur le monastère de Lindisfarne en 793 sont souvent citées comme le début de cette période.

Peinture par Christian Krohg: Leiv Eriksson
Peinture par Christian Krohg: Leiv Eriksson


Les raids des Vikings laissèrent des traces profondes dans les parties concernées d’Europe. Il s’est écoulé plus de 1000 ans avant que les Vikings commencent à être considérés comme autre chose que de simples barbares à l’extérieur de la Scandinavie. Au cours des derniers siècles, une image plus nuancée a pris forme : cette période indubitablement belliqueuse de l’histoire de la Scandinavie se caractérise aussi par des connaissances impressionnantes, des progrès technologiques et de profonds changements dans la société. 

Des marins géniaux, des artisans (et artistes) compétents

Les succès des Vikings sur la mer s’expliquent par leur remarquable savoir-faire en matière de construction de bateaux et de navigation. Ils construisaient des bateaux rapides et d’une très bonne navigabilité qui, conjugués aux connaissances sur la navigation, les ont menés loin à l’intérieur de la Russie, jusqu’à la fabuleuse Byzance et même jusqu’en Amérique – 500 ans avant Christophe Colomb.

Les artisans qui fabriquaient les bateaux, les armes et d’autres équipements essentiels dans la vie des Vikings jouissaient d’un statut social élevé. L’artisanat de cette période est réputé : les travailleurs du bois et les forgerons fabriquaient des objets d’une qualité exceptionnelle, souvent décorés de motifs organiques. A nos yeux, les objets utilitaires comme des armes, des monnaies et des charrettes sont si bien décorés que ce sont de véritables œuvres d’art, d’un genre tout à fait unique pour cette période. 

Les fondateurs d’Oslo

Si beaucoup de Vikings sont partis à l’étranger, la Norvège a aussi connu une formidable évolution à cette époque, qui s’explique en partie par les influences subies par les Vikings lors de leurs voyages. L’agriculture a ainsi beaucoup progressé sur le plan technologique et les échanges commerciaux se sont améliorés. Le christianisme a progressivement remplacé l’ancienne mythologie, et la Norvège a connu ses premiers rois.

On voit également apparaître vers la même époque les premières villes norvégiennes : des habitats permanents regroupant d’importantes fonctions de la société – religieuses, administratives, militaires, etc. Oslo est une des villes réputées avoir son origine à l’époque des Vikings. Des fouilles y ont mis au jour des vestiges d’une structure urbaine qui date d’environ 1000 ap. J.C.

Bien que les Vikings n’existent plus depuis longtemps, il est amusant de penser qu’ils avaient l’habitude de circuler dans les mêmes sites que ceux qui forment l’Oslo aujourd’hui. En plus de ce cadre historique, plusieurs endroits à Oslo permettent d’en apprendre beaucoup sur les Vikings et leur époque. Vous pouvez en savoir plus à ce sujet dans l’article Découvrez les Vikings.

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